澳大利亚北领地铀、稀土的勘探生产与天然放射性物质

本文介绍了Ranger 铀矿在可持续发展和治理相关活动之前,澳大利亚北领地(NT)铀矿的勘探生产和进展状况。还将提供有关监管制度的最新变化更新情况。

1 引言

开采或者加工任何自然物质或矿产,都有可能增加其工作区及周边地区的辐射,因为这些自然原材料都可能含有天然放射性物质。虽然这些放射性物质只占很小的比例,但也要为此改变工作方式,并制定放射性防护计划。为保护个人和环境,让监管机构做出合适的保护决策,放射性风险评价是非常重要的。

澳大利亚北领地(NT)的经济主要依靠“三驾马车”:旅游业、第一产业和采矿业,其中采矿业是最重要的经济驱动力。正因为这个原因,天然放射性物质问题经常受到对企业进行的各种官方机构和组织的严格监督。

2 北领地和天然放射性物质

在北领地,天然放射性物质与工业发展密切相关,具有重要历史意义。铀矿开采历史可以追溯到1945 年,最近与天然放射性物质有关的其他产业也开始发展。目前有一些勘探、开发以及关停采矿作业的项目都与天然放射性物质有关。这些项目涉及稀土、矿砂、磷酸盐矿床以及与铀相关的所有生产环节。

所有的这些生产开发活动和项目都有可能产生相关的天然放射性物质,这主要是由清洗用于抽取伴生水或地层水的管道和油箱所造成的。这些潜在的暴露源均按照监管当局的要求进行管理,并且密切关注由IAEA 相关的安全报告所提供的指导意见。放射性防护问题将按照放射性防护法的规定,由北领地卫生局负责。

2.1 矿砂

北领地只有一个矿砂项目,由MZI 资源有限公司经营。该公司在西澳大利亚也有一些矿砂投资项目。最近该公司对外公布,该矿床重矿物品位为1.6%,推断资源量为5620 万吨,预计的重砂矿物含量为89.4 万吨。将采用标准化开采和螺旋式湿法分离技术;至今为止还没有发现明显的放射性防护问题。但是,经营者意识到可能会产生放射,并已经准备好了应对的安全措施。2013 年上半年,该公司提交了对Kilimiraka 项目的意向开采报告,而在三月份,北领地环境保护局对该项目进行了环境影响评价。当地的遗迹、环境保护和原住民所有权等工作都已经开始进行,并且将在2014 年进行可行性研究和审查工作。

2.2 稀土元素

稀土矿床在北领地有很好的前景,在几个地区已经进行了大范围的勘探活动。最有前景的远景区包括由Arafura 资源有限公司开采的Nolans Bore矿床以及由Crosslan 战略金属有限公司评估的Charley Creek 矿床。北领地矿产能源部(DME)遵照采矿管理法案(MMA)对矿山活动进行监管,其监管对象为所有的参与者,包括勘探人员和矿工。制定采矿管理计划(MMP)和其中涉及的放射性管理计划(RMP),需要参考2012 年的IAEA 第68 号安全报告。

2.3 磷酸盐

目前,正在对澳大利亚北领地地域内的大量磷酸盐矿床进行勘查。有证据表明,迄今为止所有已发现矿床的天然放射性核素都非常低,涉及的放射性防护问题很少。

Rum Jungle 资源有限公司正在开发Amaroo 项目的一个矿床,其资源量总计为10.8 亿吨,五氧化二磷平均品位为14%,边界品位为10%。Minemakers 有限公司拥有澳大利亚最大的未开发的Wonarah 磷灰岩矿床,到目前为止该矿床只有15%进行了勘探,但是对估算资源量已经足够了,若五氧化二磷品位为20.8%,则探明资源量为7800 万吨;若五氧化二磷品位为13%,边界品位为10%,则推断的和推定的资源量为9.33 亿吨。

这两个项目都存在变数:工作重点可能从直接运送粉碎的矿石转换到磷酸生产,甚至可能进一步转向肥料或类似产品的下游加工生产。这种改变需要对放射性影响进行重新评估,尤其是对布设管道线和反应堆这两种能够产生天然放射性物质的工作进行评估。

2.4 铀

多年来,铀矿的开采为北领地的经济发展做出了很大贡献。。现代铀矿开采始于20 世纪50 年代和60 年代,由Rum Jungle 有限公司和South Alligator 有限公司进行,这些都有据可查。20 世纪60 年代末,在Alligator Rivers 地区进行勘探时发现了几个矿床,其中Jabiluka 矿床、Ranger 矿床、Koongarra 矿床和Nabarlek 矿床等4 个矿床具有重要经济意义。由于当时澳大利亚政治形势发生变化,因此只有Nabarlek 矿床和Rranger 矿床进行了开采。

2.5 其他采矿作业

当考虑到在2006 年IAEA 第49 号安全报告列出的一系列与工业生产有关的天然放射性物质时,除了铀矿和上面介绍的产业以外,必须还要了解其他采矿作业有可能带来的放射性防护问题。例如,许多与铀相关的矿化作用,经常能形成其他有价值的矿床。

3 结论

澳大利亚北领地从古至今都与采矿业紧密联系在一起。早期开采的许多矿产都含有天然放射性物质,虽然与这些放射性物质有关的风险并没有被认识到。最近,铀矿开采在北领地一直占据着重要地位,那里的放射性防护工作具有世界领先水平。

当世界对稀土元素越来越感兴趣,当世界对化肥的需求越来越大时,在澳大利亚北领地中也发现了与这些商品有关的合适矿床。这些矿床中大部分都不同程度地含有天然放射性物质。其中有几个矿床很可能在将来进行开采,所以DME 明确向开发商说明这些矿床存在与天然放射性物质相关的潜在风险,并希望开发商通过合适的监测项目和放射性防护计划来避免这种风险。

黄文斌 译自“Peter Waggitt. Uranium, Rare Earths and NORM: Mining and current prostects in Australia’s Northern Territory. B.J. Merkel and A. Arab (eds.), Uranium-Past and Future Challenges, 2015, P169~176.”(郭娟审稿)

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